Hubble photographie la comète Atlas

Hubble photographie le comète Atlas se désintégrer

Hubble photographie la comète Atlas se désintégrée. Ces deux images du télescope spatial Hubble de la comète C / 2019 Y4 (ATLAS), prises le 20 avril (à gauche) et le 23 avril 2020, offrent les vues les plus nettes à ce jour de la rupture du noyau solide de la comète. La vue d’aigle de Hubble identifie jusqu’à 30 fragments distincts. Hubble distingue des pièces qui ont à peu près la taille d’une maison.

 Avant l’éclatement, le noyau entier de la comète avait la longueur d’un ou deux terrains de football. Les astronomes ne savent pas pourquoi cette comète s’est séparée. La comète était à environ 91 millions de miles (146 millions de kilomètres) de la Terre lorsque les images ont été prises.
Crédits: NASA, ESA, STScI et D. Jewitt

Les fragmentation de comètes sont assez fréquents

C’est vraiment excitant – à la fois parce que de tels événements sont rare à voir et parce qu’ils ne se produisent pas très souvent. La plupart des comètes qui se fragmentent sont trop sombres pour être vues.
Les résultats prouvent que la fragmentation des comètes est en fait assez courante, affirment les chercheurs. Ce pourrait même être le mécanisme dominant par lequel les noyaux solides et glacés des comètes meurent. Parce que cela se produit rapidement et de manière imprévisible, les astronomes restent largement incertains sur la cause de la fragmentation. Les images nettes de Hubble peuvent fournir de nouveaux indices à la rupture. Hubble distingue des pièces aussi petites que la taille d’une maison. Avant la rupture, le noyau entier n’était peut-être pas plus long que deux terrains de football.

La transformation du noyau à l'origine de la désintégration

L’idée est que le noyau d’origine s’est transformé en morceaux à cause de l’action du jet de dégazage des glaces sublimantes. Parce qu’une telle ventilation n’est probablement pas uniformément dispersée à travers la comète, elle améliore la rupture. « Une analyse plus approfondie des données Hubble pourrait être en mesure de montrer si ce mécanisme est responsable ou non », a déclaré Jewitt. « Quoi qu’il en soit, c’est assez spécial de regarder avec Hubble cette comète mourante. »

La comète a été découverte le 29 décembre 2019 par le système de levé astronomique robotique ATLAS (Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System) basé à Hawaï. Ce projet d’étude financé par la NASA pour la défense planétaire exploite deux télescopes autonomes qui recherchent des comètes et des astéroïdes proches de la Terre.

Le télescope Hubble

Hubble photographie la comète à 146 millions de kilomètres

La comète en train de se désintégrer se trouvait à environ 146 millions de kilomètres de la Terre lorsque les dernières observations de Hubble ont été prises. Si elle survit, la comète fera son approche la plus proche de la Terre le 23 mai à une distance d’environ 72 millions de miles (116 millions de kilomètres), et huit jours plus tard, elle contournera le Soleil à 25 millions de miles (40 millions de kilomètres) ).

Le télescope spatial Hubble est un projet de coopération internationale entre la NASA et l’ESA (Agence spatiale européenne). Le Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, gère le télescope. Le Space Telescope Science Institute (STScI) de Baltimore mène des opérations scientifiques à Hubble. STScI est exploité pour la NASA par l’Association of Universities for Research in Astronomy à Washington, DC

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